Com ens afectaran les tempestes solars?


Les regions polars, les més exposades a les partícules energètiques que vénen del sol.

El més probable és que l’activitat solar segueixi augmentant fins al 2013 però els astrònoms reconeixen que la predicció té un gran marge d’error.

LA VANGUARDIA – JOSEP CORBELLAEl rugit del Sol (pdf)

Flashback al 13 de març de 1989. Un núvol de protons d’alta energia emesos hores abans pel Sol arriba a la Terra. L’escut magnètic del planeta desvia els protons i els envia cap a la perifèria del sistema solar. Però l’escut té dos punts vulnerables, un sobre el pol Nord i l’altre sobre el pol Sud, i part dels protons aconsegueixen entrar a l’atmosfera. En els cels de les regions polars apareixen aurores espectaculars. No només les característiques aurores verdes que dibuixen els àtoms de nitrogen en les capes altes de l’atmosfera. També aurores vermelloses dibuixades per àtoms d’oxigen en capes més baixes. La tempesta solar és tan intensa que al Canadà indueix corrents magnètiques arran de terra i provoca sobrecàrregues en transformadors d’alta tensió. Al Quebec, on l’hivern és fred, cau la xarxa elèctrica i cinc milions de persones es queden sense electricitat durant nou hores. Les pèrdues al país s’estimen en 2.000 milions de dòlars. Als Estats Units i el Regne Unit, les xarxes resisteixen però les companyies elèctriques es troben amb desenes de transformadors inoperants. Les agències espacials, quan fan balanç de danys, han perdut la comunicació de manera temporal amb 1.600 naus i satèl·lits.

Retorn al 2012. Dos cicles solars després, el Sol torna a estar en una fase d’activitat creixent, com el 1989. Escup bombolles de protons d’alta energia cada vegada amb més freqüència. La gran majoria no van dirigides cap a la Terra. Però entre el 2 i el 4 de març va donar un avís. Al marge d’una interrupció de les comunicacions per radiofreqüències que va afectar la Xina, Índia i Austràlia, va quedar en un ensurt.

De cara als propers mesos, els especialistes en meteorologia espacial – com es diu la disciplina que estudia les tempestes solars – pronostiquen un augment d’aquest tipus de fenòmens. “No podem predir quan arribarà el cicle solar al seu punt culminant ni quina intensitat arribarà, però està clar que ara mateix hi ha un augment d’activitat del Sol”, informa Blai Sanahuja, especialista en física solar i heliosférica l’Institut de Ciències del Cosmos a la Universitat de Barcelona.

També és clar que la humanitat és avui més vulnerable a les tempestes solars que en el passat. Si la gran tempesta de 1859 només va inhabilitar instal·lacions de telègraf, avui una tempesta similar afectaria a xarxes elèctriques, telecomunicacions, satèl·lits, línies aèries i en general qualsevol tecnologia basada en l’electrònica. “Les tempestes geomagnètiques tenen repercussions per a la nostra societat altament vulnerable i dependent de la tecnologia”, advertia Mike Hapgood, assessor del Govern britànic sobre meteorologia espacial, el 19 d’abril a la revista científica Nature.

Vista la vulnerabilitat de tecnologies estratègiques enfront dels canvis d’humor del Sol, sorprèn l’escassa capacitat que tenen els científics per predir com evolucionarà l’activitat solar en els propers mesos. Si el que ha ocorregut en el passat serveix de guia, la freqüència de les tempestes solars hauria d’augmentar durant almenys un any més i el clímax del cicle solar hauria de registrar el 2013. Aquesta predicció, secundada per la NASA, es basa que els cicles solars tenen una durada mitjana de 11 anys i els últims màxims es van registrar el 1980, 1991 i 2002.

Però “la durada dels cicles solars pot oscil·lar entre 9 i 14 anys”, adverteix Sanahuja. “I com que encara no comprenem bé com es genera el camp magnètic en l’interior del Sol, que és el que origina el cicle solar, no podem predir amb garanties quant durarà el cicle actual”.

La mateixa manera que no es pot predir la durada del cicle, tampoc es pot predir si es produirà alguna tempesta tan intensa com la de 1989, afegeix Ignasi Ribas, astrònom de l’Institut de Ciències de l’Espai (CSIC-IEEC) que estudia els efectes de l’activitat solar sobre les atmosferes dels planetes. “L’únic que podem fer -explica- és extrapolar a partir dels registres del passat. Però els registres del passat són limitats, així que ningú té una predicció fiable del que passarà en els pròxims mesos”.

La fiabilitat de la meteorologia espacial és comparable a la que tenia la meteorologia atmosfèrica fa cent anys, quan els científics encara no comprenien bé la física de l’atmosfera i els registres del passat eren incomplets. Sense models adequats per descriure el comportament de l’atmosfera, era habitual que els meteoròlegs s’equivoquessin fins i tot en les prediccions a curt termini.

Una dificultat afegida per predir com evolucionaran les tempestes solars en els propers mesos és que “el cicle actual és alguna cosa anòmal” , observa Ribas.”L’últim mínim d’activitat solar va arribar una mica més tard del que s’esperava i es va perllongar durant dos anys, que és més de l’habitual”. Vol dir això que el clímax també es retardarà? “No ho sabem”.

El que sí saben els especialistes en meteorologia espacial és que, si la Terra es veu exposada a una gran tempesta solar, les conseqüències poden ser greus.Tots els sectors que depenen de tecnologies com les comunicacions electròniques, el posicionament per satèl · lit o el subministrament elèctric-en suma, pràcticament qualsevol sector-es poden veure afectats. Sobretot en latituds altes, que són les més exposades a les partícules energètiques solars que entren en l’atmosfera pels pols.

No és probable que una gran tempesta solar arribi en el cicle actual, ja que la probabilitat que arribi en qualsevol cicle és baixa. Però “hauríem de preparar per a un episodi de meteorologia espacial que només hagi de passar un cop cada mil anys”, argumenta Mike Hapgood a Nature recordant el terratrèmol i el tsunami que l’any passat van causar la catàstrofe nuclear de Fukushima.”Aquesta àrea de la ciència-conclou-s’ha allunyat dels seus orígens en l’astronomia i l’enginyeria de comunicacions i ara es gestiona millor com un risc ambiental per a la societat i l’economia, igual que terratrèmols, volcans i inundacions”.

Deixa un comentari

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

Esteu comentant fent servir el compte WordPress.com. Log Out /  Canvia )

Google photo

Esteu comentant fent servir el compte Google. Log Out /  Canvia )

Twitter picture

Esteu comentant fent servir el compte Twitter. Log Out /  Canvia )

Facebook photo

Esteu comentant fent servir el compte Facebook. Log Out /  Canvia )

S'està connectant a %s

%d bloggers like this: